René GROEBLI

London 1949


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"A few days before christmas 1949, the young Swiss photographer René GROEBLI arrived at Victoria Station in fog-bound, bombed-out London.
For two weeks he wandered aimlessly around the city with his rolleiflex camera. The result is compiled in this edition with high-quality tri-tone offset printed images.
The 2nd part of 'London 1949' contains a series of images shot at London's Crystal Palace Park in 1951.

"The first to notice him was the American photographer and curator Edward STEICHEN, the visionary STEICHEN who had towards the end of the 1940s established at the New York Museum of Modern Art the first photography department world-wide. For the museum’s collection he acquired GROEBLI’s image poem 'Das Auge der Liebe' (engl.: The Eye of Love).
The Swiss also formed part of the monumental MoMA exhibition 'The Family of Man' (1955), the attempt at an all-encompassing portrait of humanity that until today travels around the world.
STEICHEN’s successor John SZARKOWSKI in turn integrated GROEBLI in his exhibition 'The Photographer’s Eye' (1964) and afforded him a special place in the publication of the same name.

In Germany Otto STEINERT, the important post-war photographer and professor at the Werkkunstschule Saarbrücken, member of the vanguard group fotoform, recognised GROEBLI’s potential.
He showed his movement studies in the exhibitions 'subjektive fotografie' (1951/1954). The dancers in the Zurich Tresterclub (1947) embodied for STEINERT the visionary possibilities of the medium, the State of the Art of progressive photography.

Characteristic for this artist: he is an artist in motion. Movement is his inner nature. Therefore he never implemented the development of his art in a linear fashion, the single image as a static icon. On the contrary, he thinks the medium centrifugally, outwards from its centre. And this centre means movement, is dynamics. It is the archetype of creativity.

Who is the young René GROEBLI? It would be simplistic to label him as the counter-thrust to what in Switzerland of his time dominated the academic convictions and actions of the photographers.
GROEBLI subjected himself at the Zurich Kunstgewerbeschule (School of Arts) to this regime of Hans FINSLER and his factual school of the dead-fixed 'precision aesthetics' only for half a year. Even before that he had drawn attention with his choice of unusual town views, improper cropping and unusual perspectives, his view a swoop from far above. And this with unphotographic subjects: Abandoned brass instruments on the tarmac, an orphaned horse-and-carriage on a rain-wet street.
In the Landdienst he was interested in the wooden structure of a barn, the man under the roof a jocular aperçu. 1946 and now in Hans FINSLER’s class he points his camera to hustling passers-by on the Zurich main bridge (Quaibrücke), blurred and thus unaesthetic, a shocking behaviour, a breach of the rules of the prevalent photographic dogmas.
Still in the same year he photographed what he later will refine in many variations: The tension of time caught in space. The drive towards the dynamic that spells modernism. And in consequence: Following his stint at the School of Arts he decided on an apprenticeship as a documentary cameraman.

GROEBLI, forging ahead without being aware of it, riding free-hand on his bicycle, photographs the street before him. He does not photograph what is, but what will be. GROEBLI aims to understand the essence of movement in the sense of a cineaste and the enticing energy found in what is new.
The image taken across the handlebar of a bicycle presages something vital.

Above all it points to GROEBLI’s early masterstroke with which he a mere three years later, in 1949, will proclaim and confirm his talent: A self-published picture essay, 'Magie der Schiene' (engl.: 'Rail Magic'), as he self-confidently names it for the English market. René GROEBLI is a mere 22 years old.

1949, in search of a free theme, he visits Paris. Here he gets to meet BRASSAI as well as Robert FRANK and several artists with whom he will maintain friendships over many years. (...) In Paris he starts a project that addresses itself to railway tracks, train stations, commuter trains. Finally he photographs on the trip from Paris to Basel in the driver‘s cabin of an express steam locomotive, on the tender and even on the running-boards.

With the motive of the steam engine GROEBLI intuitively chooses the decisive metaphor of the time. It is the metaphor of great artists when they talk of the dawning of a new age, a new dawn and change: William Turner’s rain in the picture 'Rain, Steam and Speed' (1844) or Claude Monet’s 'Gare St. Lazare' (1877).
The locomotive is the general motive of technology buffs and futurists; but photographers of their time with a sure instinct like STIEGLITZ also employ it, he calls his picture of a steaming locomotive rolling towards the observer 'The Hand of Man' (1902).

GROEBLI, however, does not limit himself to single photographs, he will create a portfolio with cinematic leanings, without compromise, full of contrasts, 'Rail Magic', a gigantic overstraining of contemporary taste.
But artists like Max Bill and Gottfried Honegger recognise the novelty, they support him. It is not long before the series begins to influence young photo artists not only in Switzerland. GROEBLI’s pictorial language, his narrative aspects and the serial quality become exemplary. For he still is not present, that other photo-cineaste Robert FRANK who is so akin to GROEBLI.

Similarly affected is the 2nd portfolio work of this kind. GROEBLI calls it 'Das Auge der Liebe' (french: L’oeil de l’amour , engl.: The Eye of Love, 1952).
He designs it together with Werner Zryd, a graphic artist he met through Robert FRANK. The love poem to his young wife Rita recounts a trip to France in the mood and the cinematic language of French poetic realism.
The work is spectacularly misunderstood in Switzerland and seen as an homage to free love. For no one realises that here a photographer has chosen freedom: The independence to think the medium forward, to charge a tale with energy, to give it dynamism in form and content – as if the Leica was a movie camera.

But GROEBLI remains imperturbable. For two years he worked as a successful war reporter for the British agency Black Star, he is on the move carrying a bulletproof vest and photographs corpses. Of course this, too, he masters, his photographs are printed in the important media like Life or Picture Post. GROEBLI’s instinct for high drama is great and he can, if he so chooses, even relegate the aesthete in him to the second rank.

Yet the desire to be able to create unencumbered cannot be supressed, luckily. He again dares to tackle a lyrical poetic subject. Like a master of the Italian neorealism cinema he photographs in 1953 in post-war London a young Jamaican immigrant, Beryl Chen. Through her person the enthusiastic photographer tells an intimate, fleeting story of hope and longing. It is the same longing for beauty and future that links the two, the artist and his model. The book design, this time created by Werner Zryd on his own, remains unpublished for more than sixty years.
Only published in 2015 it makes clear: René GROEBLI is the missing link in the Swiss photographic history of the second half of the 20th century. He merges the romanticism in photography with the visions of the technician, the modernist.
His decisive publications were made years before those of Robert FRANK. In their power they are his equal, as to their impact the works of GROEBLI are yet to be discovered. Be prepared for surprises." (Daniele Muscionico, July 2015)

GROEBLI's father is a manager in a paper factory. 1942  he starts to photograph with a Rolleiflex which his father had just bought (romantic pictures, rivers in mist...). He wants to become a documentary film cameraman, but through lack of specialized schooling he starts a photography apprenticeship with Theo Vonow in Zurich
1944  his work moves in the direction of emotional and atmospheric research.
1945  he studies in Hans FINSLER's class at the Kunstgewebeschule in Zurich
1945-1948  apprentice cameraman at Central Film and Gloria Film in Zurich (film documentaries), diploma. Meets Jakob TUGGENER. Takes pictures on the theme of Zurich between 9 and 12 o'clock. He researches movement
1947  3rd prize with pictures from his series 'Karussell' in the contest run by the monthly magazine Camera. Collaborates with the Victor-N. Cohen agency in Zurich
1948  first trip to Paris, 1949  buys his first Leica. First one-man show and first book on the theme of trains. He spends three months in Paris where he meets Brassaï and Robert Franck, and then one month in London
1949 Book 'Magie der Schiene' (Kubus, Zürich)
1949-1951  he freelances for the Swiss press. Also works for Life. First advertising photos and commissions
1951-1953  he works for Black Star agency in London, Picture Post, Illustrated, Time, Life, Photography... and travels to Iran, Iraq, Jordan, Egypt, Ethiopia, Sudan and Uganda. He is war correspondent in the British army
1954 Book 'Das Auge der Liebe' (Turnus, Zürich, re-edit 2015, Sturm & Drang)
1954-1980  he works in color (advertising, industry...) with various processes (Dye Transfer, Ektachrome, Anscochrome...) and in collaboration with an agent from 1965-1977
Takes part in Edward STEICHEN's exhibition, 'The Family of Man' MoMA, New York
1965 Book 'Variation' (Niggli, Teufen)
1971  book, 'Variation 2' (possibilities of communication with the help of color photography, Niggli, Teufen))
1977-1978  works on the series 'Babylon-Babylon'
1978 Book 'Fantasies'
1981-1990  completes work on his 'Borie' in the south of France and begins stone constructions
1983  honorary member of the Swiss Union of Photographers
1991-1992  he prepares a retrospective exhibition and a book (graphic layout production) of his work, in collaboration with Michèle Auer and the Centre de la photographie in Geneva
1992 Book 'Visionen'
1994  he produces photographic prints never seen before, on the themes of America, Ireland...
1995  begins the series, 'Paris re-visited'
1995-1996  prints the series, 'L'Oeil de l'amour' with the platinum process
2006  receives the Schweizer Fotoschaffen Photo 06 Lifetime Award
2007  film 'Magie aus dre Dunkelkammer' by Phil Dänzer
2014 Book 'Das Auge der Liebe' (re-edit, Sturm & Drang)
2015 Book 'Early Work' & 'Beryl Chen' (Sturm & Drang)
2016 Book 'Nudes' & 'London 1949' (Sturm & Drang)

BEIM VERLAG AUSVERKAUFT, STRENG LIMITIERTE ED.!
NUR DREI SIGNIERT AUSGABEN ÜBRIG!

"Ein paar Tage vor Weihnachten 1949 kam der junge Schweizer Fotograf René GROEBLI im nebelförmigen London an der Victoria Station an.
Zwei Wochen lang wanderte er mit seiner Rolleiflex-Kamera ziellos durch die britische Metropole. Das Ergebnis ist in dieser Ausgabe mit hochwertigen dreifarbigen Offsetbildern zusammengestellt.
Der zweite Teil von 'London 1949' enthält eine Serie von Bildern, die 1951 im Londoner Crystal Palace Park aufgenommen wurden.


Über den Fotografen, René GROELI:
"Der erste, der auf GROEBLI aufmerksam wurde, war der amerikanische Fotograf und Kurator Edward STEICHEN, der Visionär STEICHEN, der Ende der 1940er Jahre im New Yorker Museum of Modern Art die erste Fotografie-Abteilung der Welt gegründet hatte. Für die Sammlung des Museums erwarb er GROEBLIs Bildgedicht "Das Auge der Liebe".
Die Schweizer war auch in der monumentalen MoMA-Ausstellung 'The Family of Man' (1955), dem Versuch eines umfassenden Portraits der Menschheit, die bis heute um die Welt reist, vertreten.
Der Nachfolger von STEICHEN, John SZARKOWSKI, integrierte GROEBLI wiederum in seine Ausstellung "The Photographer’s Eye" (1964) und räumte ihm einen besonderen Platz in der gleichnamigen Publikation ein. ich

In Deutschland erkannte Otto STEINERT, wichtiger Nachkriegsfotograf und Professor an der Werkkunstschule Saarbrücken, Mitglied der Avantgarde-Gruppe fotoform, das Potenzial René GROEBLIs. Dessen Bewegungsstudien zeigte er in den Ausstellungen 'subjektive fotografie' (1951/1954). Die Tänzer im Zürcher Tresterclub (1947) verkörperten für STEINERT die visionären Möglichkeiten des Mediums State of the Art der progressiven Fotografie.

Wer ist der junge René GROEBLI? Es wäre einfach, ihn als Gegenentwurf zu bezeichnen, was in der Schweiz seiner Zeit die wissenschaftlichen Überzeugungen und Handlungen der Fotografen dominierte. GROEBLI unterzog sich an der Zürcher Kunstgewerbeschule diesem Regime von Hans FINSLER und seiner faktischen Schule der 'toten' Präzisionsästhetik nur für ein halbes Jahr. Schon vorher hatte er mit seiner Wahl ungewöhnlicher Stadtansichten, unangemessenem Zuschneiden und ungewöhnlichen Perspektiven auf sich aufmerksam gemacht, und sein Blick fiel von weit oben. Und das bei nicht fotografischen Motiven: Verlassene Blechblasinstrumente auf dem Asphalt, ein verwaistes Pferdewagen auf einer regennassen Straße.
Im Landdienst interessierte er sich für die Holzkonstruktion einer Scheune, der Mann unter dem Dach einen Jocular Aperçu.
1946 und nun in der Klasse von Hans FINSLER richtet er seine Kamera auf die rauschenden Passanten auf der Quaibrücke, die verschwommen und damit unästhetisch sind, ein schockierendes Verhalten, ein Verstoß gegen die Regeln der vorherrschenden fotografischen Dogmen.
Noch im selben Jahr fotografierte er, was er später in vielen Variationen verfeinern wird: Die Spannung der Zeit im Raum. Das Streben nach Dynamik, die Modernismus auszeichnet. Und als Konsequenz: Nach seinem Aufenthalt an der School of Arts entschied er sich für eine Lehre als Dokumentar-Kameramann. (...) GROEBLI möchte das Wesen der Bewegung im Sinne eines Cineasten und die verlockende Energie des Neuen verstehen.

Dies alles deutet schon auf das frühe Meisterwerk GROEBLIs hin, mit dem er bereits 1949, drei Jahre später, sein Talent proklamieren und bestätigen wird: der selbst veröffentlichte Bildessay 'Rail Magic' (dt.: Magie der Schiene); er benennt es schon selbstbewusst für den englischen Markt. René GROEBLI ist erst 22 Jahre alt.
1949, auf der Suche nach einem freien Thema, besucht er Paris. Hier lernt er BRASSAI sowie Robert FRANK und mehrere Künstler kennen, mit denen er über viele Jahre Freundschaften pflegen wird.

In Paris beginnt er ein Projekt, das sich auf Eisenbahngleise, Bahnhöfe, Pendlerzüge richtet. Schließlich fotografiert er auf der Fahrt von Paris nach Basel in der Fahrerkabine einer Schnelldampflokomotive, auf dem Tender und sogar auf den Trittbrettern.

Mit dem Motiv der Dampfmaschine wählt GROEBLI intuitiv die entscheidende Metapher der Zeit. Es ist die Metapher großer Künstler, wenn sie vom Beginn eines neuen Zeitalters, eines neuen Morgens und einer Veränderung sprechen: William Turners Regen im Bild 'Rain, Steam and Speed' (1844) oder Claude Monets 'Gare St. Lazare' (1877). Die Lokomotive ist das Hauptmotiv von Technologiefans und Futuristen. Aber auch Fotografen ihrer Zeit, die ein sicheres Gespür wie STIEGLITZ haben, setzen es ein. Er nennt sein Bild von einer dampfenden Lokomotive, die auf den Beobachter rollt, 'The Hand of Man' (1902).

GROEBLI beschränkt sich jedoch nicht auf einzelne Fotos, sondern schafft ein Portfolio mit filmischen Neigungen, ohne Kompromisse, voller Kontraste, 'Rail Magic', eine gigantische Überforderung des zeitgenössischen Geschmacks.
Aber Künstler wie Max Bill und Gottfried Honegger erkennen die Neuheit, sie unterstützen ihn. Es dauert nicht lange, bis die Serie junge Fotokünstler nicht nur in der Schweiz beeinflusst. Die Bildsprache von GROEBLI, seine erzählerischen Aspekte und die serielle Qualität werden vorbildlich.
Denn er ist immer noch nicht anwesend, der andere fotokinoeste Robert FRANK, der GROEBLI so ähnlich ist.

Ebenso betroffen ist die 2. Portfolioarbeit dieser Art. GROEBLI nennt es 'Das Auge der Liebe' (französisch: L'Oeil de L'amour, engl.: The Eye of Love, 1952).
Er entwirft es zusammen mit Werner Zryd, einem Grafiker, den er durch Robert FRANK kennen gelernt hat.
Das Liebesgedicht an seine junge Frau Rita erzählt eine Reise nach Frankreich in der Stimmung und der Filmsprache des französischen poetischen Realismus. Die Arbeit wird in der Schweiz spektakulär missverstanden und als Hommage an die freie Liebe gesehen. Denn niemand weiß, dass hier ein Fotograf die Freiheit gewählt hat: Die Unabhängigkeit, das Medium vorwärts zu denken, eine Geschichte mit Energie zu laden, ihr Form und Inhalt zu dynamisieren - als wäre die Leica eine Filmkamera.

Aber GROEBLI bleibt unerschütterlich. Zwei Jahre lang arbeitete er als erfolgreicher Kriegsreporter für die britische Agentur Black Star. Er ist mit einer kugelsicheren Weste unterwegs und fotografiert Leichen. Natürlich beherrscht er auch, seine Fotos werden in wichtigen Medien wie Life oder Picture Post gedruckt. GROEBLIs Instinkt für hohes Drama ist großartig und er kann, wenn er möchte, sogar den Ästhet in ihn auf den zweiten Rang verbannen.

Doch der Wunsch, unbelastet zu sein, kann zum Glück nicht unterdrückt werden. Er wagt es erneut, ein lyrisch-poetisches Thema in Angriff zu nehmen. Wie ein Meister des italienischen Neorealismuskinos fotografiert er 1953 im Nachkriegslondon einen jungen jamaikanischen Immigranten, Beryl Chen. Durch ihre Person erzählt die begeisterte Fotografin eine intime, flüchtige Geschichte von Hoffnung und Sehnsucht. Es ist dieselbe Sehnsucht nach Schönheit und Zukunft, die beide, den Künstler und sein Modell verbindet. Das von Werner Zryd selbst entworfene Buchdesign bleibt seit über 60 Jahren unveröffentlicht.

Erst im Jahr 2015 veröffentlicht, wird klar: René GROEBLI ist das fehlende Glied in der Schweizer Fotografiegeschichte der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts. Er verbindet die Romantik in der Fotografie mit den Visionen des Technikers, des Modernisten.
Seine entscheidenden Veröffentlichungen wurden Jahre vor denen von Robert FRANK gemacht. In ihrer Macht sind sie ihm gleich, in ihrer Wirkung sind die Werke GROEBLIs noch zu entdecken.
Seien Sie auf Überraschungen gefasst. "(Daniele Muscionico, Juli 2015)